Murió Stephen Hawking, el astrofísico más popular del mundo

“Hawking desafió las predicciones de los médicos que, a mediados de los años 1960, le dieron solo un par de años de vida"
Murió Stephen Hawking, el astrofísico más popular del mundo Murió Stephen Hawking, el astrofísico más popular del mundo

Un ícono cultural. El famoso astrofísico británico, que desafió las expectativas de una muerte temprana, falleció este miércoles a los 76 años en la ciudad universitaria inglesa de Cambridge.

Nació un 8 de enero de 1942, el día de la muerte de Galileo Galilei, y murió un 14 de marzo, día del nacimiento de Albert Einstein.

Una fuente de la universidad explicó a la AFP que su salud se había deteriorado en los últimos meses y que “se apagó en su sueño”. 

Su libro Historia del tiempo, de 1988, se convirtió en un superventas y lo catapultó al estrellato. Aunque nunca ganó el premio Nobel, era más célebre que cualquiera de los que lo hicieron.

 

Mente brillante

Hijo de profesores, nació en Oxford y murió en Cambridge, dos grandes centros británicos del saber en los que sobresalió esta “mente brillante y extraordinaria”, en palabras de la primera ministra Theresa May.

“Estamos profundamente tristes” por la muerte de nuestro querido padre, anunciaron los hijos de Hawking, Lucy, Robert y Tim, en un comunicado. “Fue un gran científico y un hombre extraordinario cuyo trabajo y legado perdurarán muchos años”, señalaron.

En un gesto inusual, la reina Isabel II anunció que enviará un mensaje privado de pésame a la familia del científico, mientras que el expresidente estadounidense Barack Obama publicó una foto suya junto a él y un deseo: “diviértete con las estrellas”. 

 

Cambridge le dice adiós

En Cambridge, las muestras de pesar se combinaban con las de agradecimiento. La facultad Gonville y Caius, en la que fue profesor, puso a disposición un libro de condolencias que pronto se convirtieron en cuatro, por la afluencia de gente.

Hawking desafió las predicciones de los médicos, que, a mediados de los años 1960 le dieron solo un par de años de vida después de que le diagnosticaran una forma atípica de esclerosis lateral amiotrófica (ELA), una enfermedad que ataca a las neuronas motoras encargadas de controlar los movimientos voluntarios y que lo dejó en silla de ruedas. El resto de su vida, solía decir, fue “un regalo”.

La enfermedad le fue dejando progresivamente paralizado, hasta el punto de que solo podía comunicarse a través de un ordenador que interpretaba sus gestos faciales gracias al único músculo que controlaba, el de la mejilla.

 

Entender el universo

Gran parte de sus trabajos se centraron en unir la relatividad (la naturaleza del espacio y del tiempo) y la teoría cuántica (la física de lo más pequeño) para explicar la creación y el funcionamiento del cosmos.

“Mi objetivo es simple”, dijo una vez. “Es entender completamente el universo, por qué es como es y por qué existe simplemente”.

Hawking fue un temprano defensor de la teoría del big bang para explicar el origen del universo.

Sus investigaciones posteriores teorizaron que los agujeros negros emitían radiación, “la radiación Hawking”, como se la conoce.

Los agujeros negros fueron nombrados así porque se creía que eran tan densos que ni siquiera la luz podía escapar de ellos, pero Hawking sostuvo que algunas partículas sí podían huir por los efectos de la mecánica cuántica.

 

Personaje de la cultura popular

Su popularidad le llevó a realizar apariciones en series de televisión como Star Trek –donde apareció jugando a póquer con Einstein, Isaac Newton y el androide personaje de la serie, Data–, en The Big Bang Theory y en The Simpsons, y  su voz apareció en una canción de Pink Floyd.

La cantante estadounidense Katy Perry dijo que la muerte de Hawking le dejaba “un gran agujero negro” en su corazón.

Hawking se casó en 1965 con Jane Wilde, con quien tuvo tres hijos. Su historia de amor fue contada en la película de 2014, The Theory of Everything, y le valió un Óscar al actor que lo encarnó, Eddie Redmayne.

La pareja se separó al cabo de 25 años y el científico se casó con su exenfermera Elaine Mason, de quien se acabaría divorciando en 2006 en medio de rumores de maltrato, que él negó.

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